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¿Cómo calculó Eratóstenes la circunferencia de la Tierra hace más de dos mil años?

Hace más de dos mil años, Eratóstenes utilizó un camello para medir la circunferencia de la Tierra. Él había oído hablar de un poso en Seyne (la actual Asuán, en Egipto) en el que podía ver el reflejo del sol el 21 de junio, es decir, el día más largo del año. Eratóstenes intuyó que aquello significaba que ese día el sol se hallaba en la vertical del pozo. También sabía que Seyne estaba situada muy al sur de la ciudad de Alejandría. Midiendo la sombrea proyectada por un obelisco en Alejandría el 21 de junio, el bibliotecario calculó la longitud de dos lados de un triángulo rectángulo, la longitud de la sombra y la altura del obelisco, y luego el ángulo del tercer lado – alrededor de 7º, o 1/50 de un círculo, deduciendo que aquella era la distancia a la que se hallaba el sol de la vertical de Alejandría.


Y es cuando entra en escena el camello. Eratóstenes se enteró que un camello tardaba cincuenta días en recorrer el trayecto entre Alejandría y Seyne. Dado que un camello bien alimentado era capaz de cubrir 100 estadios al día, la distancia entre las dos ciudades sería de 5,000 estadios, y multiplicando dicha distancia por 50 (el segmento del círculo que había calculado usando el obelisco), llegó a la conclusión de que la Tierra tenía una circunferencia de 250,000 estadios, lo que equivale a 40,233 km. La medida actual de la Tierra es de 40,073 km. Asombroso.

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