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Mostrando entradas de diciembre, 2009

¿Cómo le hacen los peces para nadar en cardúmenes sin chocar?

Los peces usan la visión, la audición y un eficiente sistema llamado línea lateral, que detecta las mínimas variaciones de presión en el agua. Es este último el que permite la sincronía perfecta de movimientos entre los miembros del grupo. Se cree que por lo menos 50% de las variedades conocidas de peces, como el atún y las sardinas, se agrupan en cardúmenes. Probablemente sea una especialización surgida como medio de defensa contra los depredadores. Nadar en bancos también ayuda en la búsqueda de alimentos y la reproducción. El grupo amplía el número de elementos y reduce la probabilidad de la depredación de los huevos. El tamaño de los cardúmenes varía. Pueden contar con pocos integrantes, como los peces de los acuarios, o, como en el caso de los arenques, agrupar millones de individuos, abarcando más de un kilómetro de extensión.

Una vez, el agua hirvió a cero grados

Pocas personas conocen al dedillo las escalas de temperatura Fahrenheit y Celsius (centígrada). La mayoría de nosotros, al escuchar una temperatura expresada en la escala que nos es menos familiar, mentalmente la convertimos a la que conocemos mejor. Pero imagínese qué confusas deben haber sido las cosas al principio del siglo XVIII, cuando se empleaban por lo menos 33 escalas distintas.
Sólo en 1714 se empezó a usar una sola escala de temperatura, cuando el alemán Gabriel Daniel Fahrenheit inventó el primer termómetro práctico, el cual consistía de cierta cantidad de mercurio dentro de un tubo sellado y graduado.
Fahrenheit asignó el grado 0 de su escala a lo más frío que conocía, una mezcla de hielo y sal; y había pensado asignar el grado 12, el más alto de su escala original, a la temperatura de una persona sana. Sólo que, al tomar la temperatura del cuerpo, el mercurio subió en el tubo mucho más de lo esperado. Para evitar unidades tan grandes y poco manejables, dio a su escala o…

Un arquitecto enfrenta el máximo desafío en el diseño: reorganizar la vida cotidiana

A fines de la década de 1920, un fugitivo de la justicia en quiebra, un arquitecto sin hogar, comenzó los planos para una ciudad perfecta. La nueva comunidad, que se llamaría Broadacre City, consistía de innumerables granjas. Las casas iban a ser sencillas y funcionales, en armonía con el ambiente. Pero Broadacre sería más que un modelo de buena arquitectura: sería también un nuevo modo de vida.
La buena vida Para quienes vivieran en esa ciudad no habría trabajos pesados ni abismos entre el trabajo y el ocio. Las granjas —cada finca era una granja— serían grandes terrenos con jardines. Las fábricas serían centros de artesanías. El gobierno sólo existiría para resolver lo esencial de la administración. Así imaginó que sería la vida en Broadacre City el arquitecto estadounidense Frank Lloyd Wright, quien había alcanzado renombre mundial por construir casas que combinaban perfectamente con el escenario natural pese a su diseño ultramoderno. Pero cuando empezó a trabajar en su ciudad de …

¿Cuáles son los países del mundo con mayores niveles de terrorismo?

Una tabla elaborada por la Universidad de Maryland ha establecido un indicador en cinco grados. El máximo (5) corresponde a naciones en el que los ataques de este tipo dejan más de 1,000 muertes por año. Comparten esta posición Sudán, India, Argelia, Liberia, Burundi, Indonesia, Afganistán, Ruanda, República Democrática del Congo y Sri Lanka. Les siguen en el nivel 4 (más de 200 víctimas y menos de 1,000) Angola, Brasil, Guinea Ecuatorial, Uganda, Chad, Sudáfrica, Filipinas, Nigeria, Colombia y Costa de Marfil. México fue calificado con el grado 3 (más de 100 víctimas y menos de 200).

¿Cuál es la diferencia ente un castillo, un palacio y un palacete?

El primero es una fortaleza de carácter defensivo, propia de la Edad Media y de uso exclusivo de la realeza. El segundo es un edificio lujoso donde puede vivir cualquier noble, y tuvo su origen en el Renacimiento. Un palacete, es un despectivo para aquellas casas pequeñas contruidas y decoradas como su fueran un palacio.

En busca del punto de fuga

A principios del siglo XIX, el químico francés Joseph Louis Gay-Lussac llegó a una conclusión extraña, pero totalmente lógica, respecto al efecto de la temperatura sobre los gases. Empezó por darse cuenta de que éstos, al igual que todas las demás sustancias, se contraen al enfriarse. Sus observaciones demostraron que a una temperatura de –270° C cualquier gas se esfumaría, pues se contraería tanto que no ocuparía ningún espacio, y ocurriría lo imposible: la materia desaparecería.
Medio siglo más tarde, el físico escocés William Thomson (lord Kelvin) encontró la respuesta a este enigma. Demostró que la temperatura de una sustancia indica en realidad la rapidez con que se mueven sus moléculas. Este movimiento requiere de espacio. Cuando un gas se enfría, sus moléculas necesitan menos espacio para circular. Thomson aplicó esta depurada teoría para determinar que cualquier molécula de gas se estancaría totalmente a –273.15° C. De ahí se dedujo que nada podía alcanzar una temperatura más…

¿Cómo se hace el vinagre?

El aderezo indispensable para las buenas ensaladas resulta de la fermentación del vino común que, en sus versiones artesanales, se lleva a cabo a temperatura ambiente, al aire libre, gracias a una bacteria llamada Mycoderma aceti. Ésta forma en la superficie del recipiente una delgada película conocida como "madre del vinagre". Hoy las versiones industriales se elaboran con alcohol de diversos orígenes, como la caña o la manzana. El vinagre de alcohol (de 6°) tiene un característico color caramelo, el vinagre blanco (8°) es transparente y se usa para las conservas, el vinagre de vino 86°o 7°) - el más exquisito de todos- se deja reposar en barricas especiales de madera de roble para enriquecer su aroma. El llamado vinagre balsámico (hecho de vino) se añeja hasta por doce años y se mezcla con vinagres más jóvenes.

¿Qué mantiene a la atmósfera pegada a la Tierra?

Sin aire, éste sería un mundo sin vida. Lo mínimo, además de luz solar, que plantas y animales necesitan para sobrevivir es oxígeno y agua. Ambos forman parte de la atmósfera; y ésta debe la continuidad de su existencia a la gravedad.
El aire se compone de moléculas de gas que se mueven a alta velocidad. La fuerza de gravedad terrestre es tal que nada que viaje a menos de 40,000 km/ h puede escapar de ella. Por fortuna, las moléculas del aire distan mucho de moverse a esa velocidad; por eso el campo gravitacional de la Tierra retiene a la atmósfera. Algunos astrónomos creen que la Luna alguna vez tuvo atmósfera, pero ésta se dispersó en el espacio, dado que la fuerza de gravedad lunar equivale a sólo una sexta parte de la terrestre.
La singular ubicación de la Tierra en el sistema solar fomenta el desarrollo de la vida. Los primeros seres vivos complejos sobre el planeta fueron plantas, las cuales requieren de luz solar para vivir y reproducirse. Las plantas emiten oxígeno. Sólo en u…

Dime mi pequeño saltamontes

Un joven tenía la ilusión de aprender artes marciales para saber cómo defenderse y sobresalir en su círculo social. Decide irse a Japón e internarse en un sitio en el que se dedicaban a enseñar esas técnicas a todo el que así lo desease.

Tras cinco años de estancia en aquel lugar sigue sin aprender nada, así que decide hablar con su maestro muy seriamente.

- Sensei, estoy harto de esto. Llevo años desperdiciados aquí y no se ni dar bien una patada… ¿Qué puedo hacer?
El maestro lo mira y con voz tranquila le pregunta:
- ¿Has pintado la cerca con movimientos firmes?
El joven responde:
- Si, maestro.
- ¿Has pulido los pisos haciendo círculos con las manos?
- Si, maestro.
- ¿Has corrido todas las tardes para ver el ocaso desde las montañas?
- Si, maestro.
- ¿Has visto el amanecer en la playa, haciendo equilibrios con un pie en la arena de la playa?
- Si, maestro.
- ¿Lo ves? ¡Por estar haciendo esas tonterías no has aprendido nada!

En busca del asiento del alma

Puede perdonarse a los médicos y filósofos de la antigüedad que fijaran el lugar del intelecto y de la conciencia o, según lo llamaban, "el asiento del alma" en cualquier parte del cuerpo, menos en el cerebro. Después de todo, el cerebro humano es relativamente pequeño y pesa en promedio apenas 1.5 kg. Ante un examen somero, su textura gelatinosa ofrece pocos indicios de la vasta complejidad de sus operaciones y de su gran importancia en la regulación de las funciones corporales.
La ignorancia sobre anatomía llevó en la antigüedad a, por ejemplo, la creencia de que las secreciones nasales venían directamente del cerebro y que la materia gris de éste se componía de flema. Por lo tanto, el asiento del alma se atribuía a órganos más interesantes en apariencia, como el corazón, el hígado o los riñones. Las frases "con el corazón partido" y "echar los hígados" son reminiscencias de aquellos tiempos. Aunque a fines del siglo V a.C. Hipócrates situó el intelect…

¿Por qué es tan importante el Guernica de Pablo Picasso?

Su creación refleja el compromiso del artista con un hecho contemporáneo: un ataque aéreo efectuado por los fascistas contra la población vasca que tuvo lugar el 25 de abril de 1937. También destaca porque su estilo tiende un puente entre el cubismo y el realismo, pus aunque las formas están distorsionadas y fragmentadas no resultan ininteligibles: el toro, el pájaro, el caballo y la espada rota lo dotan de un contenido simbólico atemporal.
Es tan poderosa que Colin Powell, ex secretario estadounidense de Defensa, ordenó cubrir una reproducción que se hallaba en la sala donde realizó una de sus comparecencias ante la ONU para defender la invasión estadounidense a Irak.


¿Beben agua los peces?

Tal vez te parezca una pregunta muy tonta, pero la respuesta a esta cuestión es que los de agua salada si, los de agua dulce no. En el caso de los peces marinos, el líquido que hay en su cuerpo tiene menos sal que el agua que lo rodea. Por el fenómeno de la ósmosis, el agua de su cuerpo fluye por medio de la piel hacia el exterior tratando de igualar la concentración salina. Como ello no es posible, si no bebieran agua simplemente morirían deshidratados por la pérdida total de líquidos, tal como puede ocurrir con los humanos. El caso de los peces de agua dulce es diferente. El medio en el que se encuentran tiene una menor concentración salina que la que se registra en el interior de su cuerpo, por lo tanto, el agua fluye desde afuera hasta el interior de su cuerpo, los hidrata y hace innecesario que beban.
¿A que no te lo esperabas?


¿Qué pasaría si existieran tres sexos?

Tal vez lo primero que te pase por la cabeza al escuchar sobre un tercer sexo sea que me refiero a la homosexualidad o al hermafroditismo. No, este artículo no se trata sobre las preferencias sexuales o sobre la capacidad de producir ambos gametos en el mismo organismo. Así que por lo pronto hay que descartar de tu mente lo relacionado a las diversas conductas sexuales y a los individuos que pueden ser tanto macho como hembra a la vez.
El filósofo griego Platón afirmaba que los seres humanos se componían originalmente de tres tipos de pares: macho-macho, macho-hembra, y hembra-hembra. Los dioses griegos, sin embargo eran celosos, y vieron que una criatura que tenía cuatro brazos trabajaba más, dos caras opuestas estaban siempre vigilantes y no podían ser atacadas a traición, cuatro piernas no exigían tanto esfuerzo para mantenerse de pie o andar durante largos períodos Y lo que era más peligroso: la criatura tenía dos sexos diferentes, no necesitaba a nadie más para seguir reproducié…

¿Por qué en la mayor parte de los países los taxis son amarillos?

A inicios de la década de los veinte, John Hertz (sí, el fundador de una célebre compañía de renta de automóviles) financió un estudio que se llevó a cabo en la Universidad de Chicago para determinar qué color del espectro cromático era más visible a la distancia. Los investigadores determinaron que ese color era el amarillo y Mr. Hertz hizo pintar todos los vehículos de su flotilla de esa tonalidad en especial.
De esta manera, comenzó toda una tradición vigente hasta la fecha en Estados Unidos y otros países que se extendió a los transportes escolares y muchas señalizaciones de tránsito, incluyendo las barras pintadas en el asfalto para indicar las zonas peatonales. Los taxis también eran amarillos en México, pero con la moda ecologista se pintaron de verde. Ahora están en un proceso de rediseño, cuyos colores no tienen fundamento científico alguno.

¿Cuántos árboles hacen falta para darle oxígeno a una persona?

Escuchamos día con día sobre la deforestación del amazonas y cómo este oxigeno del mundo no lo estamos acabando. También sabemos lo importante que es contar con árboles esparcidos por las áreas en las que nos desenvolvemos. Pero… ¿Alguna vez te has preguntado cuántos árboles hacen falta para que tu puedas gozar de tu ración diaria de oxigeno?
Por principio de cuentas, hay que determinar cuánto oxígeno consume un ser humano. La persona media necesita alrededor de 130 metros cúbicos de oxígeno al año. Todos los árboles producen y consumen este gas.
En lugares de vegetación exuberante, como las selvas tropicales, cada árbol genera en promedio unos 273 metros cúbicos de oxígeno al año. En los sitios áridos, en cambio, la producción es mucho menor; por ejemplo, un enebro del desierto genera apenas seis metros cúbicos. Así que se requieren 21 enebros para dar oxígeno a una persona, en tanto que un solo árbol de una selva tropical produce el suficiente para dos humanos.
Así que no se te pas…

¿Por qué se rechazó el plan de Christopher Wren para reconstruir Londres?

"Si busca su monumento, vea a su alrededor", reza la traducción del epitafio de Christopher Wren en la catedral de San Pablo en Londres. Tras el gran incendio de 1666, Wren construyó una nueva catedral, más 51 de las 84 iglesias que el fuego había destruido. Pero éstos eran trabajos menores en comparación con los que hubiera querido hacer: recrear Londres de la nada. El 11 de septiembre de 1666, justo nueve días después del incendio, Wren presentó ante el rey Carlos II el proyecto para una nueva metrópoli. Aunque el plan de Wren fue rechazado, 200 años después, cuando hubo una epidemia de cólera en Londres, expertos en salud afirmaron que si lo hubiera aceptado el rey Carlos II, se habría suprimido el laberinto de callejones sobrepoblados, y el índice de mortalidad se habría reducido en la tercera parte. Después de la muerte de Wren, acaecida en 1723, su hijo lamentó que se hubiera perdido la oportunidad de hacer de la ciudad de Londres "la mejor y más espaciosa para l…