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¿Cómo se miden las distancias en el espacio?

La medida aceptada por la Unión Astronómica Internacional como parámetro de medición para el Sistema Solar y el Universo es la Unidad Astronómica (UA), que se refiere a una distancia de 149,597,870 kilómetros. Fue utilizada desde el siglo XVI por Tycho Brahé (1546-1601) y Johannes Kepler (15711630) en el marco del llamado heliocentrismo de Copérnico. Gracias a la UA fue posible conectar las dimensiones de las demás órbitas. Pero todas estas observaciones se relacionan sólo con medidas angulares, esto es, una forma de localizar las direcciones en donde se encuentran los planetas, pero sin una escala de profundidad o distancias. Esto no fue posible hasta saber el valor de la UA, es decir la distancia media Tierra-Sol. En la actualidad este dato está bien determinado (medidas efectuadas con radar).
Otra de las distancias empleadas es el `año luz', que no es una unidad de tiempo. La luz tarda 8 minutos en viajar desde el Sol hasta la Tierra. Nuestra galaxia, la Vía Láctea, tiene 100,000 años luz de diámetro. Tomando para la velocidad de la luz un valor de 300,000 km/s, un año luz equivale en números redondos a 9,461,000,000,000 km, o bien a 63,240 Unidades Astronómicas (UA).

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